What is new in the 2011 edition of the Sphere Handbook?

What is new in the 2011 edition of the Sphere Handbook


A. Background


The purpose of the revision process was not to change the qualitative standards, nor to overhaul the Handbook, but to update the qualitative and quantitative indicators and guidance notes as needed, and to improve theoverall structure and consistency of the text.


However, the revision process revealed that a number of issues needed particular attention and significant changes.  Consequently,  the  Humanitarian  Charter  was  completely  re-written,  the  common  standards significantly changed, and a stronger focus on protection was introduced. The four technical chapters are all to some extent re-structured. The specific changes will be identified by the end of August 2010, based on thefinal focal point reports.


Like earlier revisions, this process was broadly consultative, and based on establishing consensus for the changes  that  were  made.  Besides  producing  an  updated  manual,  the  revision  process  also  provided invaluable  opportunities for discussion and consultation within each sector. It thus made an important contribution  to  the  overall  coherence  of  the  humanitarian  sector.  A  large  number  of  individuals  andorganisations have contributed to the 2009-2010 revision process, be that by providing the capacity of a revision focal point, by organising a consultation meeting, or by providing substantive input.


B. Overall changes:


1Emerging issues


A number of emerging issues are now integrated in the Handbook:

-  cash transfer

-  civil-military relations

-  early recovery


Furthermore, the humanitarian reform process has been taken into account, particularly by stressing the importance of coordination.


2New and strengthened cross-cutting issues


The impact of climate change, disaster risk reduction and psycho-social issues have been added as cross- cutting  issues in this new edition. There are ten of such issues: children, elderly, gender, HIV and AIDS, people with   disabilities,  protection,  psycho-social,  climate  change,  disaster  risk  reduction  and  the environment. They have  all been strengthened. In addition, vulnerability and context analysis have been strengthened inthe sectoral chapters.

Moreover, education in emergencies is now more embedded and highlighted in the text, as part of the

Sphere-INEE companionship agreement.

C.          Specific changes:


1.What is Sphere


This important introduction to the Handbook is being re-written to communicate the key messages around

Sphere more clearly.


2.The Humanitarian Charter


The  Humanitarian  Charter  has  changed  significantly.  It  is  now  easier  to  read,  and  structured  more coherently  around a number of common humanitarian principles that govern the actions of states, non stateactors and indeed all members of society.


Reaffirming  the  primacy  of  the  humanitarian  imperative,  the  Humanitarian  Charter  spells  out  three overarching principles, which are based on both legal and moral/ethical considerations:


-      The right to life with dignity;

-      The right to protection and security;

-      The right to receive humanitarian assistance



It also introduces the principles – during armed conflict – of impartiality, the distinction between civilians and   combatants,  proportionality,  precaution  and  impartial  relief,  as  well  as  the  principle  of  non- refoulement.


3.    Protection


The consultation process highlighted the need to address protection more substantially in the Sphere Handbook. Given developments in the sector, a specific section is being devoted to protection. This section is currentlybeing drafted and is complemented by the mainstreaming of protection as cross-cutting issue within the other sectors.


4.    Core minimum standards for all sectors


This chapter (still in draft form) is structured around six core standards. They are a practical expression of the  Common  Principles  described  in  the  Humanitarian  Charter  and  the  entry  point  to  the  technical minimum standards. Each sectoral chapter assumes the companion use of this chapter to fulfil its own standard.


The core standards are

1.   People-centred humanitarian response

(includes participation, community mobilisation, psychosocial, complaints and redress, information sharing)

2.   Coordination and collaboration

(addressed to those who are coordinated, not to the coordinating bodies)

3.   Assessment

(2004 initial assessment standard expanded to cover initial, rapid and in-depth assessments)

4.   Analysis and design

(includes parts of the 2004 response and targeting standards)

5.   Performance, transparency and learning

(combines the 2004 monitoring and evaluation standards and includes accountability as a principle)

6.   Aid worker performance

(linked to PiA and to HAP benchmark 2)

With this structure, the core standards focus more specifically on community-centred response and give more visibility to coordination and to performance and learning. The two “people standards” (standards 5 and 6) aremaintained but have changed significantly/ have been strengthened.

It is important to highlight the collaboration with other Quality and Accountability initiatives, in particular

with HAP and People in Aid, to ensure the coherence and complementarity between the publications and making sure one reinforces the other.




D. Structural changes:


1.   The overall Handbook structure


The overall Handbook structure remains unchanged, except for the new protection text at the beginning of the Handbook. A specific attempt was made to improve the coherence betweenthe different sections of the book.




2.   The minimum standards


In order to make the Handbook more practical, a new structure was introduced, essentially dividing the current list of key indicators belonging to each minimum standard into key actions and key indicators.


The  role  of  the  guidance  notes  remains  the  same,  with  a  stronger  emphasis  on  the  importance  of contextualising indicators and indicating that the do-no-harm principle takes precedence.


The new structure is as follows:


-    Minimum standards are qualitative in nature and specify the minimum levels to be attained in humanitarian response/ the provision of [sector];


-    Key actions are necessary activities and inputs to be taken in order to meet the minimum standards;


-    Key indicators are ‘signals’ that show whether a standard has been attained. They provide a way of measuring and communicating the processes and results of key actions; they relate to the minimum standard, not the key action;


-    Guidance notes include specific points to consider when applying the minimum standards, key actions and key indicators in different situations. They provide guidance on tackling practical difficulties, benchmarks oradvice on priority issues. They may also include critical issues relating to the standards, actions or indicators, and describe dilemmas, controversies or gaps in current knowledge.




E. Timeline:


The launch of the English version of the Sphere Handbook 2011 edition is now envisaged between the 1st and 2nd quarter of 2011. The Spanish, French, Arabic and Russian translations are envisaged to be published inJune 2011. The two main reasons of this delay have been the Haiti response (most revision focal points and working group members have been involved), and the development of the new text on protection.


Humanitarian Charter and Minimum Standards in Disaster Response



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